Qué es la biomasa

La biomasa es un material biológico derivado de organismos vivos o recientemente vivos. En el contexto de la biomasa para la energía se suele utilizar para referirse a material de origen vegetal, pero la biomasa puede aplicarse igualmente a material derivado de animales y vegetales.

Composición química

La biomasa está basada en el carbono y se compone de una mezcla de moléculas orgánicas que contienen hidrógeno, que suelen incluir átomos de oxígeno, a menudo nitrógeno y también pequeñas cantidades de otros átomos, incluyendo metales alcalinos, alcalinotérreos y pesados. Estos metales se encuentran a menudo en moléculas funcionales como las porfirinas, entre las que se encuentra la clorofila, que contiene magnesio.

Material vegetal

El carbono utilizado para construir la biomasa es absorbido de la atmósfera como dióxido de carbono (CO2) por la vida vegetal, utilizando la energía del sol.
Posteriormente, las plantas pueden ser consumidas por los animales y convertirse así en biomasa animal. Sin embargo, la absorción primaria la realizan las plantas.
Si el material vegetal no se come, generalmente es descompuesto por microorganismos o quemado:

Si se descompone, devuelve el carbono a la atmósfera, principalmente en forma de dióxido de carbono (CO2) o de metano (CH4), dependiendo de las condiciones y los procesos implicados.
Si se quema, el carbono vuelve a la atmósfera en forma de CO2.
Estos procesos han ocurrido desde que existen plantas en la Tierra y forman parte de lo que se conoce como el ciclo del carbono.

Combustibles fósiles

Los combustibles fósiles, como el carbón, el petróleo y el gas, también proceden de material biológico, aunque éste absorbió el CO2 de la atmósfera hace muchos millones de años.

Como combustibles ofrecen una alta densidad de energía, pero el uso de esa energía implica la quema del combustible, con la oxidación del carbono a dióxido de carbono y del hidrógeno a agua (vapor). A menos que se capturen y almacenen, estos productos de la combustión suelen liberarse a la atmósfera, devolviendo el carbono secuestrado hace millones de años y contribuyendo así a aumentar las concentraciones atmosféricas.

La diferencia entre la biomasa y los combustibles fósiles

La diferencia vital entre la biomasa y los combustibles fósiles es de escala temporal.

La biomasa extrae el carbono de la atmósfera mientras crece y lo devuelve cuando se quema. Si se gestiona de forma sostenible, la biomasa se recoge como parte de una cosecha que se repone constantemente. Esto se hace durante la gestión de los bosques o la arboricultura, o como parte de un programa continuo de replantación en el que el nuevo crecimiento absorbe el CO2 de la atmósfera al mismo tiempo que lo libera la combustión de la cosecha anterior.

De este modo, se mantiene un ciclo de carbono cerrado sin que se produzca un aumento neto de los niveles de CO2 en la atmósfera.

Categorías de materiales de biomasa

Dentro de esta definición, la biomasa para la energía puede incluir una amplia gama de materiales.

Las realidades de la economía significan que los materiales de alto valor para los que hay un mercado alternativo, como la madera de buena calidad y de gran tamaño, es muy poco probable que estén disponibles para aplicaciones energéticas. Sin embargo, existen enormes recursos de residuos, coproductos y desechos en el Reino Unido que podrían estar disponibles, en cantidad, a un coste relativamente bajo, o incluso a un coste negativo en los casos en los que actualmente hay que pagar por la eliminación.

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